Augustin Jean Fresnel

Augustin Jean FresnelAd Augustin Jean Fresnel, fisico ed ingegnere francese, si devono le origini degli studi sulla propagazione della luce. Fin da giovane studiò  in particolare nei fenomeni d?interferenza, di diffrazione e di polarizzazione. Viene a tutt?oggi considerato il pioniere delle scienze ottiche, dando avvio alle moderne teorie della luce, studiate anche da Thomas Young.

Fresnel nacque nel 1788 in un piccolo paesino dell?Alta Normandia in Francia, dove intraprese anche i primi studi. Le scuole elementari non furono tuttavia iniziate con grande successo, tanto che il piccolo Augustin imparò a leggere ad otto anni. Intrapresi gli studi di ingegneria  presso la École nationale des ponts et chaussées (l?istituto di ingegneria civile più antico del mondo), lavorò come ingegnere sotto il regno dei borboni; posizione che poi perderà al ritorno di Napoleone al potere.

Gli studi di ingegneria e il talento scientifico gli permisero di interessarsi di teoria matematica, partendo proprio dal concetto di interferenza di Thomas Young. Le ricerche intraprese lo portarono ad ideare la teoria matematica dell?interferenza (elaborata nelle sue Mémoire sur la diffraction de la lumière, 1819), con verifiche sperimentali, come ad esempio la luminosità del punto centrale di un?ombra. Fresnel scoprì che le onde luminose trasmesse nell?etere vibravano non longitudinalmente, ma trasversalmente rispetto alla direzione di propagazione. Seguendo tale ipotesi, l?etere, oltre ad essere fluido, doveva avere anche la caratteristica di un corpo solido.

Studi e ricerche tuttavia gli procurarono numerosi riconoscimenti, nel 1818 ricevete un ambito premio della Académie des Sciences a Parigi e nel 1825 entrò nella ristretta cerchia della Royal Society di Londra, dove ricevete la medaglia Rumford. Fresnel morì di tubercolosi a soli 39 anni, nel 1827. L?eredità da lui lasciata al mondo scientifico è importante; si ricordano anche le note lenti di Fresnel, inventate dallo scienziato per l?impiego specifico dei fari nella navigazione marina.

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